Géorgie du Sud

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Publié le 26 janvier 2004

Contexte

La Géorgie du Sud est une Île située dans l'Atlantique Sud, à environ 1000 km à l'est des îles Falkland (voir carte de l'Antarctique). Sous dépendance britannique depuis 1908, cette île n'est plus habitée que par des membres de la base du British Antarctic Survey.

Elle a été le théâtre de deux événements spectaculaires: on a observé simultanément une prolifération (ou 'bloom') de phytoplancton au nord de l'île et deux icebergs importants à l'est de l'île.

Le phytoplancton est constitué d'un ensemble de végétaux microscopiques unicellulaires ou pluricellulaires en suspension dans l'eau. Premier maillon de la chaîne alimentaire dans l'écosystème marin, il participe par son activité photosynthétique au flux de carbone entre l'océan et l'atmosphère. Des développements massifs de phytoplancton sont courants durant l'été austral, les apports lumineux et en sels nutritifs étant optimum.

Quant aux icebergs, ils proviennent de la rupture d'un seul et unique iceberg géant qui s'était détaché de la plate-forme glacière de Ronne en Antarctique en 1998. Il mesurait alors environ 150 km sur 50 km et avait été nommé A-38. Par la suite, l'iceberg A-38 s'était brisé, donnant naissance aux icebergs A-38A et A-38B, qui sont encore aujourd'hui respectivement plus grands que 60 et 38 km.

Les images

La première image ci-dessous a été acquise le 16 janvier 2004 par le capteur MODIS (Moderate Resolution Imaging Spectroradiometer) à bord du satellite Terra.

Les volutes bleu-vert au nord de l'île délimitent l'impressionnant 'bloom' de phytoplancton. C'est la teneur en chlorophylle des organismes constituant le phytoplancton qui est responsable de cette coloration particulière de l'océan aux endroits où il se développe massivement, çàd notamment dans ces eaux froides et riches en nutriments proches de l'extrémité méridionale de l'Amérique du Sud (située 2157 km à l'ouest de la Géorgie du Sud).

La deuxième image acquise par Radarsat en octobre 1998 montre comment l'iceberg s'est détaché de la plate-forme glacière.

Image MODIS en vraies couleurs de la Georgie du Sud (16/01/2004) 
© NASA

Image Radarsat d'une partie de l'Antarctique(20/10/1998)
© NSIDC